martedì 19 Ottobre 2021

Will Liverman in “Fire Shut Up in My Bones” del Met Opera

Foto: Zenith Richards / Met Opera

Un anno fa, con sale da concerto e teatri d’opera chiusi e la maggior parte dei cantanti professionisti ridotti a esibirsi per i loro animali domestici, il baritono Will Liverman ha ricevuto una telefonata che ha cambiato la vita. Il Metropolitan Opera ha programmato di riaprire con l’adattamento del 2019 di Terence Blanchard del libro di memorie di Charles Blow Fire Shut Up in My Bones. Le audizioni dal vivo erano fuori questione. Potrebbe Liverman registrare l’aria di apertura?

“Il primo ricordo che ho al mondo è di morte e lacrime”, scrive Blow, e l’opera, come il suo libro, è una dura storia di abusi sessuali, povertà, razzismo e minacce violente durante la sua educazione in Louisiana. Liverman si voltò verso l’aria e lesse la riga “Preparati a morire, figlio di puttana”. “Ho pensato, in cosa mi sto cacciando?” ricorda. “Pochi giorni dopo, abbiamo firmato il contratto”.

Dietro le quinte, era già stato quasi scelto: era l’unico baritono a cui era stato chiesto di fare un provino per il ruolo. “Pensavamo che fosse il cantante giusto e ne avevamo discusso con Terence”, afferma il direttore generale del Met, Peter Gelb. “Il nastro dell’audizione che ci ha inviato è stata una conferma di ciò che già sapevamo.” Fino a quel momento, Liverman era un giovane baritono promettente con un talento per i ruoli comici classici come Papageno nel Flauto magico di Mozart. Si era esibito con compagnie regionali, aveva avuto un paio di ruoli secondari al Met (più un periodo come Papageno) e aveva attirato l’attenzione di alcuni talent-sniffer. Questo casting lo spinge in un club rarefatto, cantando come protagonista in un nuovo lavoro nella serata di apertura al Met. E non solo una serata di apertura: questa sarebbe una nuova produzione, una prima del Met e il primo lavoro della compagnia di un compositore nero.

Nelle settimane prima che si alzi il sipario il 27 settembre, ciò di cui Liverman si preoccuperà di più è come bilanciare le esigenze tecniche ed emotive del ruolo, in particolare, come incanalare la rabbia del personaggio senza stringere la laringe. Non ha problemi con la prima parte. “Non sono mai stato abusato sessualmente [as Blow and his onstage alter ego were], ma so cosa vuol dire essere un outsider, crescere come un uomo di colore nel sud.” La sua sfida è gestire un’intensità che raramente si attenua dopo la prima esplosione. “La gola e le emozioni sono così legate insieme. Se sei arrabbiato, le persone possono sentirlo nella tua voce. E quando sei su quel grande palco, con quella grande orchestra che ti viene incontro, e indossi il costume, tutto ti dà l’adrenalina. Ma poi, alla fine, non ti rimane più niente».

Una volta che Liverman fu dentro, Blanchard tirò fuori ago e filo e rimise a posto la parte per lui. (Davóne Tines, che ha cantato la prima mondiale nel 2019 a St. Louis, ha un timbro più scuro e una gamma più bassa.) Il background di Blanchard nel jazz e nella musica da film, comprese le colonne sonore nominate all’Oscar per BlacKkKlansman e Da 5 Bloods di Spike Lee, dà fuoco un intruglio stilistico che Liverman trova confortevole. “Fonde jazz, R&B e gospel con il canto classico, quindi mi sento subito in sintonia con questo. Quando sento quegli accordi di nona e settima, è così facile per me cantare”.

In parte, forse, perché ha iniziato suonando il pianoforte e cantando in una chiesa pentecostale nella sua città natale, Virginia Beach. La sua dizione precisa gli serve bene sia nel gospel che in Rossini, e il suo approccio flessibile al ritmo fa di una misura di 4/4 un contenitore elastico di tempo musicale piuttosto che una sequenza di battute rigide. “R&B, gospel, spiritual, neo-soul: tutto entra in gioco quando canti Strauss e Mozart”, dice. “Gli accordi sotto le linee melodiche, i dettagli drammatici e la colorazione delle parole – ci sono molte correlazioni”.

Liverman sfrutta queste connessioni anche in altri contesti. È un Figaro naturale, il faccendiere dalla parlantina veloce del Barbiere di Rossini, che non ha quasi tempo di radersi a nessuno perché è così impegnato a gestire la vita amorosa di un conte. Quel personaggio, pensava Liverman, sarebbe stato a suo agio in un negozio di barbiere nero nel South Side di Chicago come all’angolo di una strada in Spagna. “Quello che avevo in mente era in un centro commerciale a Virginia Beach con un ristorante cinese accanto. C’è così tanto da fare, così tanto traffico in entrata e in uscita, l’azione, la commedia: è un posto sicuro in cui le persone possono parlare di questioni importanti”.

Lo stesso Liverman scrive anche. Durante la pandemia, lui e DJ K-Rico hanno creato un’opera da camera stilisticamente eclettica chiamata The Factotum e hanno avuto la possibilità di organizzarla in laboratorio al Lyric di Chicago. Molte delle storie nere recenti create per il palcoscenico dell’opera, incluso Fire, sono state tragedie, sia a causa delle convenzioni della forma d’arte sia perché c’è un’ampia sofferenza storica a cui attingere. Ma Liverman voleva creare – e cantare – uno spettacolo più spensierato. “Volevo raccontare una storia di gioia nera, che le persone sperimentano giorno dopo giorno”. E, aggiunge, “suonare il pianoforte in chiesa ti insegna qualcosa sull’improvvisazione. Qualcuno esce in una canzone, devi capirlo e seguirlo. ”

Il Met si è spostato su Fire e il Lyric ha adottato The Factotum quando lo hanno fatto in parte perché sono stati sottoposti a forti pressioni per diversificare. Ma Liverman vede queste opportunità come prova di un movimento più duraturo. “Finalmente stiamo vedendo raccontare storie di Black che possiamo aggiungere al canone”, dice. Menziona Champion, la prima opera di Blanchard, e Blue, di Jeanine Tesori e Tazewell Thompson. “Non si tratta di sostituire i classici ma di dare a queste opere una vera piattaforma in modo che possano avere una vita oltre l’una tantum”. È anche attento, però, al pericolo di essere incasellato. Gershwin ha scritto Porgy and Bess quasi un secolo fa in parte per fornire ruoli ai cantanti neri, e molti l’hanno trovato sia una manna dal cielo che una trappola. “Mantiene le bollette pagate, ma allo stesso tempo puoi rimanere bloccato”, ammette Liverman. Fire Shut Up in My Bones potrebbe un giorno diventare il suo Porgy, anche se è probabile che il suo eclettismo lo prevenga. Tornerà al Met per un capodanno unico nei panni di Papageno in una produzione abbreviata di The Magic Flute.

Nonostante la sua improvvisa esplosione di celebrità, Liverman, a 33 anni, è ancora nei primi anni della sua carriera, più abituato a inseguire opportunità che a soppesare le sue opzioni. “Quando sei un cantante d’opera, lavori così duramente solo per essere in grado di cantare – combatti sempre con altre persone per quel ruolo. Non ho mai sognato di aprire la stagione del Met. Mi sono sempre accontentato di cantare da qualche parte”.

*Questo articolo appare nel numero del 30 agosto 2021 di New York Magazine. Grazie per sostenere il nostro giornalismo. Iscriviti ora! Vedi tutto

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