lunedì 24 Gennaio 2022

Il canone americano che cambia suona come Jessie Montgomery

La storia della musica classica negli Stati Uniti è una lunga crisi d’identità: la ricerca di un suono nostrano, libero dall’influenza europea. Quell’ansia si è manifestata più volte come autosabotaggio, con alcuni compositori – quasi sempre uomini bianchi – esaltati come apripista, mentre il lavoro veramente originale proveniente da artisti di colore è stato trascurato.

Negli ultimi anni le cose sono cambiate: a singhiozzo, poi all’improvviso, con l’ondata di manifestazioni di Black Lives Matter sulla scia dell’omicidio di George Floyd. Le istituzioni classiche in massa hanno compiuto sforzi seri, anche se a volte goffi, per essere all’altezza del momento e prestare la dovuta attenzione ai compositori emarginati che hanno sempre avuto risposte alla domanda sull’identità musicale dell’America.

Un compositore a cui il campo si è particolarmente rivolto è Jessie Montgomery, la cui musica spesso personale ma ampiamente risonante – forgiata a Manhattan, uno specchio rivolto all’intero paese – sarà difficile da perdere nella prossima stagione.

Il numero di volte in cui le opere orchestrali di Montgomery sono state programmate è più che raddoppiato ogni anno dal 2017 al 2020, ha affermato Philip Rothman, il suo agente editoriale. (E questo è solo un angolo della sua produzione.) Diversi anni fa, quel numero era di circa 20; nel 2021, si prevede che saranno quasi 400, tra cui la Los Angeles Philharmonic, la St. Louis Symphony Orchestra e la Minnesota Orchestra. E il suo calendario è prenotato con commissioni lontane nel futuro, incluso il nuovo compositore in residenza della Chicago Symphony Orchestra.

Alcuni dei riflettori su Montgomery sono un prodotto delle restrizioni pandemiche; molti ensemble sono tornati cauti con pezzi su piccola scala per archi, che sono il cuore del suo lavoro. Ma la sua rapida ascesa alla ribalta è anche il risultato di orchestre che hanno revisionato i loro repertori per presentare in modo più prominente compositori di colore – un risultato che a volte può sembrare un peso per un singolo artista che parla a nome di un’intera razza o nazione.

Tuttavia, è emerso un nuovo ritratto del suono americano, con la musica di Montgomery che fornisce alcuni degli ultimi tocchi cruciali.

“Sta praticamente cambiando il canone per le orchestre americane”, ha detto Afa S. Dworkin, presidente e direttore artistico della Sphinx Organization, che promuove la diversità razziale ed etnica nella musica. “Il vero linguaggio della musica classica americana è qualcosa che distinguerà il nostro canone, e lei sta plasmando la sua evoluzione”.

MONTGOMERY, 39, è un bambino del Lower East Side, nato da genitori artistici. Sua madre, Robbie McCauley, ha realizzato un teatro che ha interrogato la storia razziale del paese; suo padre, Edward Montgomery, gestiva uno studio in cui la giovane Jessie a volte azionava manualmente l’ascensore per musicisti jazz, punk e lirici.

Con Montgomery che studia violino in una stanza; suo padre che compone in un altro; e sua madre che provava o scriveva in uno studio a casa, il loro appartamento aveva l’atmosfera di una residenza d’artista. “Non c’era routine”, ha detto Montgomery in una recente intervista. “Ognuno era come nei propri moduli facendo le proprie cose. Ma ero sempre in uno stato di meraviglia».

È stata esposta fin dalla tenera età all’ambiente del centro dei suoi genitori, mentre apprendeva tecniche di violino e un repertorio adatto sia all’establishment dei quartieri alti che al mondo dell’improvvisazione.

La sua insegnante Alice Kanack, ha ricordato Montgomery, “ha creato questi giochi di improvvisazione con la filosofia che ogni bambino ha la propria voce individuale, innata e creativa, e che deve essere incoraggiata mentre è giovane”. Quei giochi hanno fornito un seguito naturale alla composizione, che ha iniziato sul serio a 11.

Negli anni ’90 Montgomery era una studentessa seria che passava anche le sue notti con gli amici a delirare nel Queens per la musica house e l’hip-hop; c’erano, ha detto, “un sacco di droghe”. Ma il violino era una specie di salvezza per lei, e lo seguì alla Juilliard School. (Lasciare la città non è mai stata una domanda perché, ha detto, “ero ancora nella mentalità che non ci fosse nessun altro posto come New York.”)

Il violino ha anche portato Montgomery alla competizione annuale della Sphinx Organization. Era la prima volta che le veniva chiesto di suonare un pezzo di un compositore nero.

“Ho vissuto a New York, quindi sono sempre stato abituato ad avere tutti i diversi tipi di culture nel mio gruppo di amici”, ha detto Montgomery. “Quindi non era insolito. Ma si trattava esclusivamente di ragazzi neri e latini. E il modo in cui siamo rimasti tutti in contatto e continuiamo a collaborare è davvero la forza dell’organizzazione”.

È stata associata a Sphinx per anni, esibendosi nell’ensemble da camera Sphinx Virtuosi e alla fine costruendo una relazione che si è estesa all’insegnamento alla Sphinx Performance Academy e, poco prima della pandemia, ricevendo la medaglia di eccellenza dell’organizzazione.

“Jessie è stata una bellissima musicista da camera fin dall’inizio”, ha detto Dworkin. “Poi aveva una voce come compositrice. Solo diversi anni dopo ho saputo che c’era quest’altro lato”.

C’era anche un terzo lato della sua abilità artistica: l’insegnamento. Poco dopo essersi laureata alla Juilliard, è entrata a far parte della Community MusicWorks a Providence, RI — ispirata in parte dalla sua formazione presso la Third Street Music School Settlement di New York, e dalla pratica comunitaria di sua madre.

“Uso molto la parola rigore, ma penso che la cosa che rende qualcosa di prezioso è la quantità di rigore, la quantità di concentrazione. La quantità di energia che ci stai mettendo è la cosa che conta davvero”, ha detto. Con quella guida, ha aggiunto, “Ho visto la vita dei bambini in alcuni casi cambiare da situazioni davvero, davvero difficili a – sai, cinque o sei studenti sono stati i primi nella loro famiglia ad andare al college, e alcuni di loro alla Ivy League. È stato intenso, ma bellissimo».

Durante la sua carriera, Montgomery ha cercato, con alterne fortune per la sua sanità mentale, di bilanciare la pedagogia con l’interpretazione e la composizione. È stata membro fondatore del gruppo da camera PUBLIQuartet e in seguito si è unita al Catalyst Quartet.

“Quando Jessie si è unita, è stato come se Catalyst fosse diventato ciò che abbiamo sempre immaginato che fosse”, ha detto Karla Donehew Perez, un’altra violinista del gruppo.

Catalyst è diventato una cassa di risonanza per la scrittura di Montgomery. Per l’album del 2015 “Strum: Music for Strings”, il gruppo ha registrato alcuni dei suoi lavori più ascoltati: “Source Code” dalle influenze spirituali; il vivido “Strum”; e “Banner”, che decostruisce e si basa sull’inno nazionale americano. Con Imani Winds, il quartetto ha anche presentato in anteprima il nonetto “Sergeant McCauley”, su uno dei bisnonni di Montgomery e la Grande Migrazione.

Insieme, i giocatori di Catalyst hanno anche intrapreso importanti progetti – più recentemente, la serie “Uncovered”, che dedica album a compositori che sono stati trascurati a causa della loro razza o genere. Ma Montgomery si sentiva sempre più incapace di dedicare a lei il tempo di cui il quartetto aveva bisogno, che ha descritto come “24/7, 365 attenzioni”.

“Questo non sembra equilibrato all’interno del quartetto”, ha detto, “specialmente quando eseguono i miei pezzi e ne sto raccogliendo i benefici”.

L’anno scorso, Montgomery ha annunciato la sua partenza da Catalyst, una decisione difficile che ha portato a una conversazione tesa. “Non è una relazione completamente riparata”, ha detto, “ma è per lo più riparata”. (Donehew Perez ha detto che Montgomery è come un membro della famiglia per lei e rimane “un grande amico per tutta la vita.”)

Montgomery continua a esibirsi, anche come parte del suo duo di improvvisazione Big Dog Little Dog, con la bassista Eleonore Oppenheim. Ha anche suonato la sua musica nella prima di danza di Pam Tanowitz “I was wait for the echo of a better day” quest’estate e ha in cantiere un nuovo progetto di collaborazione, con prove esplorative a partire da settembre.

Ma la maggior parte del suo lavoro in futuro – con commissioni attualmente previste fino al 2024 – sarà la sua scrittura, che con il suo spirito improvvisato, l’abbraccio di influenze ampiamente diverse e la preoccupazione per la storia personale riflette la sua educazione.

“Ho questa idea nella mia mente che c’è qualcosa oltre la fusione”, ha detto Montgomery. “C’è quest’altro suono che sto cercando che è il culmine, come l’unione, di stili e influenze diverse. Non so se ci sono ancora riuscito”.

Gli osservatori potrebbero non essere d’accordo; il compositore Joan Tower ha descritto la musica di Montgomery come dotata di “una vera sicurezza” e una miscela di riferimenti che “si intrecciano in modo coeso”. E Alex Hanna, il basso principale della Chicago Symphony, ha notato la “ricchezza di sonorità e colore” nelle sue partiture.

“Hai la sensazione che abbia scritto la musica in un pomeriggio”, ha detto, “perché ha l’onestà dell’improvvisazione”.

Opere come “Source Code”, “Sergeant McCauley” e “Five Freedom Songs” recentemente premiata, scritta per il soprano Julia Bullock, riflettono il fatto che Montgomery è “una persona multirazziale che vive, respira e racconta storie che sono tipicamente americane”, ha detto Dworkin.

“Banner”, ha aggiunto, è un esempio “splendente”. “Là dentro c’è musica che prende in prestito dall’inno messicano, Porto Rico, blues e idiomi jazz a bizzeffe. Questa è la musica americana e la storia americana”.

Ma cercare di catturare l’anima di un paese nella musica è un livello di pressione che Montgomery cerca di evitare quando prende in considerazione una nuova commissione. Ha detto che non vede le sue opere come particolarmente politiche.

“Penso che le persone a volte considerino l’essere neri o una proiezione dell’essere neri come una dichiarazione politica, che essere neri significa incarnare in te stesso la politica e la cultura”, ha detto. “E questo è un peso, in realtà.”

Un fardello particolarmente grave nell’ultimo anno. “Ho parlato con i miei colleghi di discendenza nera, e tutti noi abbiamo la sensazione di essere stati indossati”, ha detto. “Mi sono reso conto che c’è questo desiderio condiviso di essere semplicemente in grado di creare senza quel tipo di pressione o aspettativa che sarai il portavoce della gara o che la musica classica sia migliore o più diversificata o altro”.

Vorrebbe vedere i programmatori non solo assumere artisti neri, ma farlo in modo ponderato e flessibile. “Una commissione che affronta le ingiustizie sui neri, come un modo per l’istituzione di ammettere o affrontare la propria conformità nelle atrocità contro i neri, non consente a quel compositore di esprimere gioia totale, per esempio”, ha detto. “Si riduce al semplice fatto che i neri – qualsiasi persona, probabilmente – vogliono possedere la nostra narrativa, e non necessariamente essere accusati di aver annullato i crimini istituzionali”.

Nel suo fare musica, Montgomery è più interessata a sostenere i suoi coetanei attraverso le sue azioni – sia come curatrice, performer o pedagoga – piuttosto che dichiarazioni pubbliche.

“Penso che il lavoro mostri ciò che vuoi mostrare”, ha detto. “E questo è l’importante. Prima viene il lavoro, poi le dichiarazioni”.

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