venerdì 21 Gennaio 2022

Guarigione testuale: il nuovo mondo della biblioterapia

Quando la pandemia ha colpito, nel marzo 2020, Anne Boulton si sentiva già sopraffatta. Stava perseguendo un dottorato di ricerca all’Università Laurenziana, il che significava insegnare nel dipartimento di inglese e passare le giornate a casa a rivedere letture di letteratura e psicoanalisi per la sua tesi. Ma i problemi personali stavano ribollendo appena sotto la superficie. “Quando è successo il COVID”, dice, “all’improvviso hai dovuto affrontare il tuo stesso isolamento”. Voleva affrontare meglio la tensione con cui aveva a che fare.

Boulton ha contattato Hoi Cheu, il suo supervisore alla Laurentian. Oltre all’insegnamento della teoria letteraria, Cheu è un esperto terapeuta matrimoniale e familiare: ha attinto alla sua esperienza in entrambe le aree per offrire supporto terapeutico, a intermittenza, per circa trent’anni. Si è anche formato in biblioterapia, utilizzando il suo doppio background in psicologia e studi letterari per raccomandare testi specifici per le persone che affrontano sfide della vita dalla solitudine alla malattia mentale.

La biblioterapia si basa sull’idea che i libri possono essere strumenti di guarigione. Può verificarsi in contesti individuali o di gruppo, sebbene la distinzione principale sia tra biblioterapia clinica, in cui i testi, inclusi narrativa e saggistica, sono raccomandati da un terapeuta clinico, e biblioterapia non clinica, praticata da un facilitatore come un bibliotecario. Sebbene non sia una pratica clinica autonoma in Canada, la biblioterapia clinica è un metodo utilizzato da professionisti che hanno già una certificazione in consulenza, terapia e terapia clinica e desiderano aiutare i pazienti che cercano uno sbocco aggiuntivo. La biblioterapia non clinica non può sostituire l’aiuto professionale per i pazienti con malattie mentali; invece, è spesso usato insieme ad altre forme di terapia clinica.

Cheu, con sede a Sudbury, in Ontario, ha appreso per la prima volta la biblioterapia durante la sua laurea, quando si è imbattuto in Read For Your Life del professore inglese Joseph Gold, che delinea i vantaggi della biblioterapia. In effetti, Gold, di origine britannica, è ampiamente accreditato di aver portato la biblioterapia in Canada. Cheu iniziò a lavorare sotto Gold durante il suo master all’Università di Waterloo e in seguito scrisse la sua tesi di dottorato su James Joyce e l’arte dello Zen, applicando i principi del buddismo alla sua analisi delle opere dello scrittore irlandese. Alla fine divenne l’assistente di Gold, unendosi a lui nelle sessioni con i clienti nel suo studio privato. I libri, dice Cheu, forniscono uno spazio protetto all’interno del quale le persone possono portare alla luce sentimenti dolorosi e talvolta repressi.

Quando Cheu e Boulton hanno effettuato l’accesso alla loro prima sessione virtuale, Cheu ha iniziato a prendere appunti sui bisogni di Boulton. “Quale personaggio letterario ti identifichi di più?” le chiese. Ha risposto con Anna Karenina. Si relazionava con la forza d’animo dell’eroina Lev Tolstoj. Come la socialite russa, Boulton si sentiva a suo agio nel chiedere ciò che voleva anche quando era stata ripetutamente scoraggiata da coloro che la circondavano. Da questa prima sessione, Cheu ha iniziato a costruire la sua lista di letture. C’era Ellen Foster di Kaye Gibbons, un romanzo sull’infanzia tumultuosa di una giovane eroina nel sud dell’America. E c’era “Lady Macbeth of Mtsensk” di Nikolai Leskov, un racconto su una giovane donna che cerca di sfuggire a un matrimonio soffocante con un uomo più anziano. Essendo un bravo studente di letteratura inglese, Boulton si è tuffato nei testi con vigore.

Sebbene il primo uso noto del termine biblioterapia sia apparso in un saggio satirico pubblicato in un numero del 1916 di The Atlantic Monthly, l’idea di offrire materiale di lettura a chi è in difficoltà mentale risale ai manicomi del diciottesimo secolo. All’inizio del ventesimo secolo, i bibliotecari negli ospedali statunitensi erano persino considerati terapeuti. Le biblioteche militari americane prescrivevano libri anche ai soldati colpiti da traumi dopo la prima guerra mondiale. Questi programmi sono stati infine ampliati ad altri ospedali e biblioteche.

Il crescente interesse nel campo della psicoterapia negli anni ’30 portò alla ricerca sulla biblioterapia. Negli anni ’60 e ’70 furono pubblicati diversi libri sull’argomento. E, con l’espansione del trattamento della salute mentale, la biblioterapia ha acquisito un interesse più ampio, secondo Bibliotherapy: A Critical History.

I fautori della biblioterapia credono fermamente nel potenziale della letteratura per fornire alle persone il linguaggio per aiutarle a dare un senso alle loro esperienze. La narrativa lo fa particolarmente bene spingendo i lettori a sostituire il proprio senso di sé con quello di un personaggio. Avvolto nella prospettiva di un’altra persona, il lettore può ponderare le proprie scelte con un maggiore grado di obiettività.

La tesi della biblioterapia è ulteriormente rafforzata dagli sviluppi nelle scienze cognitive, che indicano una serie di vantaggi. La ricerca suggerisce che i lettori regolari sono probabilmente meno stressati e più empatici. Uno studio della Yale University ha persino suggerito che leggere libri potrebbe aiutare le persone a vivere più a lungo. I critici della biblioterapia, d’altra parte, affermano che la narrativa non è all’altezza come metodo per affrontare le sfide della vita reale e che la pratica presuppone che i suoi pazienti abbiano accesso all’istruzione e una comprensione del modo in cui funzionano la metafora e i motivi letterari. Alcuni la considerano anche una visione eccessivamente utilitaristica della letteratura come mezzo di auto-miglioramento invece che come sfogo per il puro divertimento.

In pratica, la biblioterapia varia notevolmente nella forma. L’approccio clinico prevede che un terapeuta lavori con i pazienti per costruire un elenco di letture su misura, che può essere accompagnato da istruzioni per la scrittura. Negli ultimi anni, The School of Life, un’azienda con sede nel Regno Unito focalizzata sullo sviluppo personale, ha reso popolare l’approccio della lista di lettura nelle sue sessioni non cliniche. I formati non clinici sono stati utilizzati in contesti diversi, dai programmi carcerari agli ospedali. In questi, un facilitatore pone domande sulle letture e i partecipanti sono incoraggiati a riflettere sulle storie mentre si riferiscono alla propria vita.

La biblioterapia è stata anche proposta come un potenziale modo per aiutare a gestire i mali sociali dallo stress all’isolamento, stati che sono stati particolarmente pervasivi durante il COVID-19. All’inizio della pandemia, gruppi di libri online, come il popolare Tolstoj Insieme, avviato dal romanziere Yiyun Li, sono sorti per aiutare i partecipanti a risolvere collettivamente i sentimenti che altrimenti avrebbero dovuto affrontare da soli. Nonostante i benefici dimostrati della lettura, molti supportati da prove scientifiche, la biblioterapia rimane relativamente di nicchia in Canada.

I clienti di Cheu sono spesso amici che si avvicinano a lui in difficoltà. Il suo processo di consultazione, dice, non è mai così semplice come chiedere ai clienti di identificare il loro problema e consegnare loro una pila di libri. “Piuttosto”, spiega, “è un processo complesso per integrare le storie nella vita quotidiana delle persone”. Ogni sessione introduttiva inizia con Cheu che chiede a un cliente di raccontargli la sua storia e, a volte, il tipo di libri a cui è attratto. Da lì, Cheu identifica la letteratura che può risuonare con l’individuo.

I libri che Cheu prescrive sono diversi come la sua clientela. Ai giovani in lutto suggerisce Bridge to Terabithia, un romanzo su due bambini che creano una terra magica che permette loro di sfuggire a una tragedia personale. Per le persone che hanno a che fare con l’indecisione, consiglia “Eveline”, un racconto di James Joyce su una giovane donna che ha intenzione di lasciare Dublino con il suo amante ed è costretta a decidere se abbandonare la sua famiglia. Cheu invita i clienti chiedendo loro: “Se tu fossi Eveline, cosa faresti?” Rivolgendo la domanda al lettore, dice, usa la storia per aiutarli a condividere di più su se stessi. “È così che permetti alla discussione di passare da un confronto diretto molto personale a un’alternativa immaginaria”, dice, “che consente loro di immaginare una vita diversa per se stessi”. La letteratura essenzialmente aiuta i clienti a farsi vedere senza essere smascherati.

Mentre la biblioterapia deve ancora essere ampiamente abbracciata qui, la sua popolarità è in aumento. Cheu afferma di non essere a conoscenza di alcuna organizzazione formale di autorizzazione per la biblioterapia, dal momento che non viene insegnata come pratica autonoma, ma che esistono programmi per i medici al di fuori del Canada. In altre parole, coloro che cercano di diventare biblioterapeuti in ambito clinico devono recarsi all’estero per ottenere la certificazione. Alcune organizzazioni, come la International Federation for Biblio/Poetry Therapy, offrono certificati e linee guida formali per la pratica. L’IFBPT richiede che i partecipanti imparino la teoria e le tecniche alla base della biblioterapia e che completino corsi di psicologia e letteratura.

Mentre una manciata di biblioterapisti clinici certificati operano attualmente in Canada, la pratica è molto più diffusa in luoghi come il Regno Unito, dove un ente di beneficenza nazionale, The Reader, sta supervisionando un programma nazionale per promuovere la biblioterapia non clinica attraverso la “lettura condivisa”. Ma non è per tutti, compresi quelli che hanno un appetito limitato per la lettura, sia per divertimento che per apprendimento. Un sondaggio BookNet Canada del 2020 su 748 canadesi ha indicato un leggero aumento di coloro che erano interessati a leggere di più durante la pandemia. Questo è un segnale positivo, ma godersi i libri, secondo Cheu, non è un prerequisito per il successo in biblioterapia. Una sessione di successo dipende dalla semplice volontà dell’individuo di impegnarsi e riflettere su se stessi.

Nonostante il profilo più basso della biblioterapia in Canada, un numero crescente di ricerche indica abbastanza chiaramente il suo potenziale. Lo psicologo cognitivo Keith Oatley dell’Università di Toronto e lo psicologo della York University Raymond Mar hanno esplorato il ruolo che la narrativa può svolgere per le persone che cercano di migliorare le proprie abilità sociali o il proprio benessere mentale. Nel 2011, Mar ha trovato una sovrapposizione nelle reti cerebrali utilizzate per comprendere le storie e quelle utilizzate per dedurre gli stati mentali di altre persone. Le sue scoperte suggeriscono che la letteratura, in particolare la narrativa, può accendere le parti del cervello che elaborano il modo in cui gli altri pensano e sentono. La speranza, quindi, è che, se la biblioterapia può innescare quelle reazioni, possa aiutarci a capire meglio gli altri e migliorare la nostra vita.

Nella terapia regolare, stai guardando te stesso. Può essere davvero difficile. È troppo vulnerabile.

Boulton ha concluso il suo trattamento dopo cinque sessioni con Cheu, ma attribuisce a quelle sessioni la convalida del suo rapporto con la lettura. Vede alcuni libri come “vecchi amici” a cui può tornare e trova conforto nel rileggerli.

Boulton dice che la biblioterapia le è venuta naturale poiché ha fuso i linguaggi dell’analisi letteraria e della psicoanalisi. “Poiché capisco il motivo e il simbolismo”, dice, “sono stata in grado di accedere ad alcune idee e consapevolezza [around bibliotherapy] rapidamente.” Le sue sessioni l’hanno portata a condividere osservazioni su storie che le sembravano vicine, solo per rendersi conto di quanto fossero intrecciate con la sua stessa realtà. Quando ha iniziato a leggere e parlare con Cheu, ha anche scoperto che le storie illuminavano chiari paralleli nella sua vita. Tuttavia, la lettura era solo una parte del processo: lo descrive come “punti di partenza per conversazioni”, suggerimenti che l’hanno portata a riflettere su nuove prospettive.

Ha raccomandato la biblioterapia a diverse persone sin dalle sue sessioni con Cheu. “Mi è piaciuto di più della terapia tradizionale”, dice. In definitiva, ha fornito un percorso per affrontare i suoi problemi. “Nella terapia regolare, stai guardando te stesso. Può essere davvero difficile. È troppo vulnerabile. È troppo nudo. Considerando che, quando si fa affidamento sulla letteratura, è un modo più gentile di elaborare le cose più dolorose”.

Katrya Bolger è una giornalista il cui lavoro è apparso in Future of Good, Globe and Mail e Montreal Gazette.

Myriam Wares è un’illustratrice con sede a Montreal. Il suo lavoro è apparso in The Atlantic, The Believer e Maisonneuve.

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