venerdì 21 Gennaio 2022

Charlie Watts: come il batterista dei Rolling Stones ha aiutato la band a raggiungere qualcosa di più del semplice suono rock

Il batterista Charlie Watts, scomparso lunedì, era parte integrante dei Rolling Stones come il frontman Mick Jagger e il partner compositore e chitarrista Keith Richards. Come ha detto il biografo di Watts, Mark Edison: “Nessuno balla sugli assoli di chitarra. Nessuno balla alle parole.”

La batteria di Watts era unica. Differiva dai suoi coetanei nel pantheon dei tamburi rock, in parte perché era un appassionato di jazz, una sensibilità che aveva nei confronti della musica degli Stones e anche per i suoi modi riservati. Per essere qualcuno nel cuore di una band leggendariamente dissoluta, ha in gran parte evitato sia lo sfarzo che la sporcizia del suo ambiente.

Watts non è stato formalmente addestrato come batterista jazz, ma come i compagni di Rolling Stone Brian Jones e i membri dei Cream Jack Bruce e Ginger Baker, è passato attraverso il gruppo dell’evangelista blues britannico Alexis Korner, Blues Incorporated. Ha idolatrato i pionieri del jazz tra cui Max Roach, Tony Williams e Joe Morello, e la sua sensibilità jazz – la sua capacità di “swing” – ha informato la musica degli Stones.

Una sensibilità jazz in formato rock

Mentre l’ispirazione musicale più evidente degli Stones era il blues, la batteria di Watts aveva le tendenze fluide ma disciplinate del jazz. Pochi direbbero che ha spinto gli Stones in una direzione apertamente jazz – questo sarebbe qualcosa che avrebbe esplorato più a fondo in seguito attraverso progetti collaterali negli anni ’90, tra cui una big-band e un quintetto jazz. Ma il suo sostegno al jazz avrebbe aiutato la band a incorporare altri generi nel loro repertorio, dal reggae al funk, il che ha contribuito a espandere il suono rock.

Uno di questi suoni era il groove mambo afro-cubano, con cui divenne familiare attraverso la musica delle big band. Ciò gli ha permesso, come sottolinea lo storico delle percussioni Matt Brennan, di suonare senza problemi al fianco del suonatore di conga Kwasi Dzidzornu su Sympathy for the Devil, che ha aperto il famoso album Beggars Banquet quando gli Stones hanno cercato di ampliare la loro tavolozza alla fine degli anni ’60.

Sebbene fosse in grado di estendersi tra i generi, il modo di suonare di Watts era insolitamente poco appariscente per un batterista in una rock band. Brennan identifica un insieme di tratti che, nella coscienza popolare, sono comunque associati ai batteristi rock: essere primordiali, potenti, virtuosi ed esibizionisti. A prima vista, Watts non ha mostrato nessuno di questi.

A differenza di John Bonham dei Led Zeppelin, non era un battitore particolarmente potente. Gli mancava il talento donchisciottesco di Keith Moon degli Who, e il suo modo di suonare era molto lontano dal complesso virtuosismo dei musicisti prog-rock e fusion emersi negli anni ’70, o addirittura, le sue influenze jazz come Roach. Schivo e autodidatta, per Watts, servire la canzone era la chiave.

“Cerco di aiutarli a ottenere ciò che vogliono”, ha detto di Jagger e Richards. “Non credo che quello che faccio sia particolarmente difficile. La cosa buona, però, è che la gente mi guardi e mi dica: ‘Beh, posso farlo’”. Ma fare quello che ha fatto non è così facile come lo faceva sembrare.

Modestia e semplicità distintiva

I tratti distintivi di Watts erano la semplicità e una sensazione che forniva sia lo spazio che una solida base per la spavalderia aperta di Keith Richards alla chitarra. Il groove degli Stones derivava dal modo in cui Watts suonava infinitamente dietro il ritmo, che Richards ha attribuito al suo stile distintivo, e accreditato come fondamentale per il suono degli Stones.

Sullo hi-hat, la maggior parte dei ragazzi suonerebbe su tutti e quattro i tempi, ma sul due e sul quattro, che è il controtempo, che è una cosa molto importante nel rock and roll, Charlie non suona. Tira indietro il tempo perché deve fare un piccolo sforzo in più.
E così parte della sensazione languida della batteria di Charlie deriva da questo movimento non necessario ogni due battute. È molto difficile da fare – fermare il ritmo che va solo per un battito e poi tornare dentro … E il modo in cui allunga il ritmo e quello che facciamo in cima a quello è un segreto del suono degli Stones.

Gli Stones, quindi, facevano affidamento quasi tanto su ciò che non suonava – sullo spazio che lasciava – quanto su ciò che faceva. Lo stesso Watts ha detto: “ci sono un milione di bambini che possono giocare come me”. Ma è stato il suo modo di suonare ingannevolmente difficile e idiosincratico che ha spinto successi come Honky Tonk Women e Start Me Up.

In Honky Tonk Women, questo può essere sentito nella leggera discrepanza tra il campanaccio e la sua batteria. Poi di nuovo nel modo in cui spinge sottilmente il tempo mentre la canzone si avvicina alla sua conclusione, il che la rende contemporaneamente un ritmo rock standard con una sfumatura di funky – senza sincope palese.

“No Charlie, no Stones”, ha più volte affermato Keith Richards. Il suo passaggio metterà sicuramente alla prova quella pretesa ai suoi limiti. Alla fine, ha plasmato il rock and roll ignorando le sue aspettative. “Charlie sta bene stasera, innee”, disse Jagger nell’album dal vivo del 1970 Get Yer Ya Yas Out. Questo era sia vero, sia fuori dal punto di vista. Modesto, discreto e affidabile in un mondo musicale caratterizzato da volume, stravaganza e personalità volubili, Charlie era sempre buono la notte.

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